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El comercio en el antiguo Egipto

por Tienda Calaveras

EL COMERCIO EN LA ERA DE LOS FARAONES El

comercio siempre ha sido una parte vital de cualquier civilización, ya sea local o internacional.  Por muchas posesiones que uno tenga, ya sea como individuo, como comunidad o como país, siempre habrá algo de lo que alguien carezca y que tendrá que comprar mediante el comercio con otros. 

El comercio comenzó en el período predinástico en Egipto (circa 6000 - 3150 a. C.) y continuó en el Egipto romano (30 a. C. - 646 a. C.)..). Durante la mayor parte de su historia, la economía del antiguo Egipto operó en un sistema de trueque sin efectivo. No fue hasta la invasión persa del 525 a. C. que se estableció una economía monetaria en el país. Antes de este momento, el comercio floreció a través de un intercambio de bienes y servicios basado en un estándar de valor que ambas partes consideraban justo.

1) El Deben, el antepasado de los dólares 

 

Los bienes y servicios se valuaron en una unidad conocida como deben. Según el historiador James C. Thompson, el deben "funcionaba de manera muy similar al dólar en Norteamérica actual para anunciar el precio de las cosas a los clientes, excepto que no había ninguna moneda de deben" (Economía egipcia, 1). Un deben era "alrededor de 90 gramos de cobre; artículos muy caros también podrían valorarse en debenses de plata u oro con cambios proporcionales en el valor" (ibid). Si un rollo de papiro cuesta un deben, y un par de sandalias también cuestan un deben, el par de sandalias podría cambiarse equitativamente por el rollo de papiro. Del mismo modo, si tres jarras de cerveza cuestan un deben y el trabajo de un día vale un deben, entonces uno podría pagar justamente tres jarras de cerveza por un día de trabajo.

 

2) Del comercio local al comercio internacional El comercio

comenzó entre el Alto y el Bajo Egipto, y entre los diferentes distritos de estas regiones, antes de la unificación alrededor del 3150 a. C. En la época de la primera dinastía de Egipto (c. 3150-2890 a. C.), el comercio se había establecido durante mucho tiempo con Mesopotamia. Los reyes de la Primera Dinastía establecieron un gobierno central fuerte en su capital, Memphis, y rápidamente creció una burocracia para manejar los detalles de la administración del país, incluido el comercio con las tierras vecinas. Mesopotamia fue uno de los primeros socios comerciales cuya influencia en el desarrollo del arte, la religión y la cultura egipcia ha sido notada, impugnada y debatida por muchos estudiosos durante el siglo pasado. Sin embargo, parece obvio que la cultura mesopotámica anterior, especialmente la cultura sumeria, tuvo un impacto significativo en el desarrollo de la cultura egipcia.

El arte egipcio antiguo, por citar solo un ejemplo, da testimonio de esta influencia. La egiptóloga Margaret Bunson señala que la famosa paleta Narmer de la Primera Dinastía "con su representación de monstruos y serpientes entrelazados con largos cuellos es de un diseño típico mesopotámico" (267). Bunson también señala que se han encontrado mangos de cuchillos y sellos cilíndricos de Mesopotamia en Egipto que datan aproximadamente del mismo período y cuyos patrones fueron utilizados por artesanos egipcios posteriores.

En la época de la Primera Dinastía, se había iniciado el comercio internacional con las regiones del Levante, Libia y Nubia. Egipto tenía una colonia comercial en Canaán, varias en Siria e incluso más en Nubia. Los egipcios ya habían pasado de la construcción de botes de juncos de papiro a botes de madera, que se enviaban regularmente al Líbano en busca de cedro . La ruta comercial por tierra a través de Wadi Hammamat iba desde el Nilo hasta el Mar Rojo, las mercancías se empaquetaban y se ataban a las espaldas de los burros.

Si bien se han alcanzado muchos acuerdos comerciales mediante negociaciones pacíficas, algunos se han establecido mediante una campaña militar. El tercer rey de la Primera Dinastía, Djer (c. 3050-3000 a. C.), dirigió un ejército contra Nubia y adquirió valiosos centros comerciales. Nubia era rica en minas de oro y, de hecho, su nombre deriva de la palabra egipcia para oro, nub. Más tarde, los reyes continuarían manteniendo una fuerte presencia egipcia en la frontera para garantizar la seguridad de los recursos y las rutas comerciales. Khasekhemwy, el último rey de la Segunda Dinastía de Egipto (circa 2890 - circa 2670 aC), dirigió campañas en Nubia para sofocar rebeliones y asegurar centros comerciales y sus métodos se convirtieron en la norma para los reyes que lo sucedieron.

En los textos egipcios se hace referencia a uno de los centros comerciales más importantes de Nubia como Yam . Durante el Reino Antiguo (c. 2613-2181 a. C.), Yam era conocida como una ciudad de recursos para la madera, el marfil y el oro. Se desconoce la ubicación exacta de Yam, pero se cree que estuvo en algún lugar del área de Shendi Reach en el Nilo en el actual Sudán.

Yam continuó siendo un importante centro comercial durante el Reino Medio de Egipto (2040-1782 a. C.), pero luego desaparece de los archivos y es reemplazado por otro llamado Irem durante el período del Imperio Nuevo (c. 1570 - c. 1069 a. C.) . El período del Imperio Nuevo fue la época del Imperio Egipcio cuando el comercio era más lucrativo y contribuía con la riqueza necesaria para construir monumentos como el Templo de Karnak, los Colosos de Memnon y el Templo Mortuorio de Hatshepsut.

Hatshepsut organizó la expedición comercial más conocida a Punt (actual Somalia) que trajo cargamentos de objetos de valor, incluidos árboles de incienso, pero este tipo de beneficio comercial no era nuevo. El comercio iniciado durante el Antiguo Reino de Egipto hizo posible financiar las pirámides de Giza y otros innumerables monumentos. La diferencia entre el comercio del Reino Antiguo y el Nuevo es que el Reino Nuevo estaba mucho más interesado en los artículos de lujo y cuanto más aprendían sobre estos artículos, más querían.

 

Bienes comercializables

Los tipos de bienes comercializados varían de una región a otra. Egipto tenía grano en abundancia, y eventualmente sería conocido como el "granero de Roma" durante el período romano, pero carecía de madera, metal y otras piedras preciosas necesarias para amuletos , joyas y otros adornos. El oro era extraído por esclavos, principalmente en Nubia, y los reyes vecinos de Egipto a menudo enviaban cartas pidiendo que se enviaran grandes cantidades. Viajar a Nubia no siempre fue fácil. Yam estaba ubicado muy al sur, y una caravana tuvo que soportar amenazas de bandidos, gobernantes regionales y también la amenaza de la naturaleza como inundaciones o tormentas de viento.

 

Las expediciones mejor documentadas a Yam provienen de la tumba de Harkhuf, gobernador de Elefantina, quien realizó cuatro viajes allí durante el reinado de Pepi II (2278-2184 aC). Durante un viaje, informa, llegó y descubrió que el rey había ido a la guerra contra otra región y tuvo que traerlo de regreso, dándole muchos obsequios lujosos, con el fin de asegurar los artículos que le habían enviado a buscar. En el viaje más famoso de Harkhuf, regresó con un enano bailarín, que emocionó tanto al joven rey que envió un mensaje a Harkhuf pidiéndole que mantuviera al enano a salvo a toda costa y que lo enviara al palacio. La carta oficial dice en parte lo siguiente:

Venga inmediatamente al patio del norte; [...] traerás contigo a este enano, a quien haces vivir, prosperar y sanar de la tierra de los espíritus, para las danzas del dios, para regocijar y alegrar el corazón del rey de Alto y Bajo Egipto, Néferkare, que vive para siempre. Cuando baje al barco con usted, designe personas competentes que estarán a su lado a cada lado del barco; tenga cuidado de que no caiga al agua. Cuando duerma por la noche, designe a personas con experiencia para que duerman junto a él en su tienda e inspeccione diez veces por noche. Mi Majestad quiere ver a este enano más que los regalos de Sinai y Punt. Si tu arrives à la cour avec ce nain vivant et en bonne santé, ma majesté fera pour toi une chose plus grande que ce qui a été fait pour le trésorier du dieu Burded au temps d'Isesi, selon le désir de ma majesté de voir el enano. (Lewis, 36)

El enano bailarín de Pepi II es solo un ejemplo de artículos de lujo del Reino Antiguo. Contrariamente a las afirmaciones de algunos estudiosos, el comercio en Egipto no pasó de la practicidad al lujo, sino que se mantuvo bastante constante cuando se trataba de bienes importados y exportados. La única razón por la que el Imperio Nuevo siempre se distingue por su lujo es que Egipto estuvo en contacto directo con más países durante este período que antes; No es porque el Nuevo Reino de repente se dio cuenta de los artículos de lujo. Sin embargo, no hay duda de que el comercio egipcio en el Imperio Nuevo era más eficiente y más amplio que en épocas anteriores y que los artículos de lujo se volvieron más disponibles y más deseables. Bunson describe el comercio egipcio durante este período, escribiendo: Las

caravanas atravesaban los oasis del desierto de Libia y se enviaban trenes a las regiones del norte del Mediterráneo. Se cree que Egipto comerciaba en esta época con Chipre, Creta, Cilicia, Jonia, las islas del Egeo y posiblemente incluso con la Grecia continental. Siria siguió siendo un destino popular para las flotas comerciales y las caravanas, donde los productos sirios se unieron a los de las regiones del Golfo Pérsico. Los egipcios recibían madera, vino, aceites, resinas, plata, cobre y ganado a cambio de oro, ropa de cama, papel de papiro, artículos de cuero y grano. (268)

El papiro enviado a Biblos en el Levante se convirtió en papel, que luego fue utilizado por personas en toda Mesopotamia y regiones vecinas. La asociación de Byblos con la creación de libros constituye en realidad la base de la palabra inglesa "Biblia". El comercio egipcio en el Levante estaba tan ampliamente establecido que los arqueólogos más tarde creyeron que había varios asentamientos egipcios en esta región, cuando de hecho sus hallazgos solo establecieron la popularidad de los productos egipcios entre los habitantes de la región.

 

Incentivos comerciales y protección

 No hubo incentivos comerciales patrocinados por el gobierno en Egipto porque el rey poseía toda la tierra y todo lo que producía; Al menos en teoría. El rey fue ordenado y santificado por los dioses que lo habían creado todo, y sirvió como mediador entre los dioses y el pueblo; por lo tanto, fue reconocido como el administrador legítimo de la tierra. En realidad, sin embargo, desde el Reino Antiguo en adelante, los sacerdotes de varios cultos, especialmente el culto de Amón, poseían grandes extensiones de tierra que estaban exentas de impuestos. Dado que ninguna ley prohibía a los sacerdotes comerciar, y todas las ganancias iban al templo en lugar de a la corona, estos sacerdotes a menudo vivían tan cómodamente como la realeza.

Sin embargo, en su mayor parte, todo lo que se producía en las granjas a lo largo del Nilo se consideraba propiedad del rey y se enviaba a la capital. Parte de esta producción se devolvió a la gente a través de los centros de distribución y otra parte se utilizó para el comercio. El egiptólogo Toby Wilkinson escribe:

Los productos agrícolas percibidos como ingresos públicos se trataron de dos maneras. Una cierta proporción fue directamente a los talleres estatales para la fabricación de productos secundarios, por ejemplo, sebo y cuero de ganado, cerdo, lino, pan, cerveza y cestería de cereales. Algunos de estos productos de valor agregado luego se comercializaron con fines de lucro, produciendo así ingresos adicionales para el estado; otros se redistribuyeron en forma de pago a empleados estatales, financiando así el tribunal y sus proyectos. La parte restante de los productos agrícolas (principalmente cereales) se almacenaba en graneros gubernamentales, probablemente ubicados en importantes centros regionales de Egipto. Parte del grano almacenado se usó crudo para financiar las actividades de la corte, pero una parte significativa se reservó como reserva de emergencia, para ser utilizada en caso de una mala cosecha para ayudar a prevenir una hambruna generalizada. (46)

Era responsabilidad del rey cuidar de la gente, la tierra y mantener el principio de ma'at (armonía). Si la tierra producía en abundancia y había suficiente comida para todos, así como excedente, se consideraba que el rey había triunfado; de lo contrario, los sacerdotes intervendrían para determinar qué había salido mal y qué pasos debían tomarse para recuperar la buena voluntad de los dioses.

Sin embargo, los egipcios no se basaron únicamente en la protección sobrenatural para gobernar su país o participar en el comercio exterior. Se enviaron guardias armados para proteger las caravanas patrocinadas por el gobierno, y durante el Nuevo Reino de Egipto, una fuerza policial protegió los cruces fronterizos, cobró peajes, protegió a los cobradores de peaje y observó a los comerciantes que iban y venían de ciudades y pueblos. Las escoltas armadas que acompañaban a las caravanas fueron un poderoso elemento disuasorio contra los robos. Harkhuf relata que a su regreso de uno de sus viajes a Yam, fue arrestado por un jefe tribal que al principio parecía querer tomar sus posesiones pero que, al ver el tamaño de su escolta armada, le ofreció muchos hermosos obsequios, incluidos toros. y lo guió en su camino.

El robo de mercancías supuso una gran pérdida para el organizador de la expedición, el "hombre de negocios" en cierto modo, y no para el comerciante que en realidad estaba comerciando. Si un comerciante era asaltado, pedía justicia a las autoridades de la región por la que pasaba, pero no siempre obtenía lo que pensaba que se le debía. Un ladrón tenía que ser identificado como ciudadano de esa región para que el gobernante tuviera que rendir cuentas, e incluso entonces, si el ladrón lograba escapar, el rey no estaba obligado a compensar al comerciante. Este tipo de situación se describe en detalle en la obra literaria The Report of Wenamun (c. 1090-1075 aC), que narra las aventuras de Wenamun al frente de una expedición comercial para comprar madera para el barco de Amun. Wenamun es robado por uno de los suyos en el puerto y, cuando informa del robo al líder, le dicen que no hay nada que hacer porque el ladrón no es un ciudadano. El príncipe aconseja a Wenamun que se quede unos días mientras buscan al ladrón, pero no puede hacer más.

En el caso de Wenamun, aprovecha al máximo la situación simplemente robando a otra persona, pero generalmente un comerciante regresa a la agencia que patrocina la expedición y explica lo que sucedió. Si se aceptaba la historia, se consideraba inocente al comerciante robado; si el relato parecía falso, se formularon cargos. En todos los casos, fue la persona o agencia cuyas mercancías estaban involucradas en el comercio la que sufrió la pérdida, no la persona que las transportó para la transacción. Por supuesto, uno no adquiriría una reputación de perder bienes y, por lo tanto, para los comerciantes que no están empleados en el comercio patrocinado por el gobierno, que incluye un detalle de soldados, la contratación de guardias armados es otro costo a considerar en la búsqueda del comercio.

Sin embargo, independientemente de los peligros y los gastos, nunca hubo un momento en que el comercio se quedara rezagado en Egipto, ni siquiera en épocas en las que no había un gobierno central fuerte. En los llamados períodos intermedios, los gobernadores de distrito desempeñaron el papel de agencia gubernamental y mantuvieron las conexiones y rutas necesarias que permitían el comercio. El informe de Wenamun, si bien es ficticio, sigue representando de manera realista cómo funcionaban las asociaciones comerciales en el mundo antiguo.

Poco después de la redacción de Wenamun, se estableció en Egipto la ciudad griega de Naucratis, que sería el centro comercial más importante del país y uno de los más vitales de la región mediterránea hasta que fue eclipsado por Alejandría. Grecia, Egipto y otras naciones intercambiarían bienes y creencias culturales a través de ciudades como Naucratis y rutas terrestres y marítimas, y de esta manera el comercio se expandió y elevó a todas las naciones, quienes participaron de formas mucho más importantes que el mero intercambio económico.

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